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Sáhara Occidental, Atlas catalán



Mapas de Sáhara Occidental

El Sáhara Occidental se encuentra en el norte de África, bordeando el Océano Atlántico. Está cubierto casi en su totalidad por el desierto del Sahara, el desierto más grande del mundo. Posteriormente, el paisaje es en su mayor parte un desierto plano y bajo que representa una de las áreas más inhóspitas de la Tierra. Wadis o lechos de ríos secos que a veces tienen ríos que fluyen intermitentemente salpican el paisaje en muchas partes. Siendo el agua el recurso más escaso aquí, el Sahara Occidental es una de las áreas más escasamente pobladas del mundo.


Estudio y exploración

Los relatos clásicos describen el Sahara tal como es hoy: una barrera enorme y formidable. Los egipcios controlaban únicamente los oasis vecinos y, en ocasiones, las tierras del sur. Los cartagineses aparentemente continuaron las relaciones comerciales con el interior que se habían establecido durante la Edad del Bronce. Herodoto describió una travesía por el desierto por una expedición de bereberes durante el siglo V a. C., y el interés romano por el Sahara está documentado en una serie de expediciones entre el 19 a. C. y el 86 d. C. Las descripciones del Sahara en las obras de Estrabón, Plinio el Viejo y Ptolomeo reflejan un creciente interés por el desierto. La exploración geográfica, patrocinada por los ʿAbbāsids, Fāṭimids, Mamlūks y otras cortes en el Medio Oriente, África del Norte y la España morisca, estuvo muy extendida durante el período medieval. Las descripciones del Sahara están contenidas en las obras de numerosos escritores árabes, incluidos al-Yaʿqūbī, ash-Sharīf al-Idrīsī e Ibn Baṭṭūṭah.

Los viajeros medievales con motivos religiosos y comerciales contribuyeron aún más a comprender el Sahara y sus pueblos. Abraham Cresque Atlas catalán, publicado por Carlos V de Francia hacia 1375, renovó el interés europeo por el desierto. El atlas contenía información basada en el conocimiento de los comerciantes judíos activos en el Sahara. Su publicación fue seguida por un período de intensa actividad portuguesa, veneciana, genovesa y florentina allí. Particularmente bien documentados son los viajes de exploradores del siglo XV como Alvise Ca ’da Mosto, Diogo Gomes y Pedro de Sintra. El creciente interés por el Sahara en el norte de Europa se reflejó en los viajes y escritos del geógrafo holandés del siglo XVII Olfert Dapper.

La exploración europea posterior del Sahara, en gran parte relacionada con el interés en las principales vías fluviales del interior de África, comenzó en serio en el siglo XIX. Los intentos de determinar el curso del río Níger llevaron a los exploradores británicos Joseph Ritchie y George Francis Lyon al área de Fezzan en 1819, y en 1822 los exploradores británicos Dixon Denham, Hugh Clapperton y Walter Oudney lograron cruzar el desierto y descubrir el lago Chad. . El explorador escocés Alexander Gordon Laing cruzó el Sahara y llegó a la legendaria ciudad de Tombuctú en 1826, pero fue asesinado allí antes de que pudiera regresar. El explorador francés René Caillié, disfrazado de árabe, regresó de su visita a Tombuctú cruzando el Sahara de sur a norte en 1828. Otras expediciones notables fueron realizadas por el geógrafo alemán Heinrich Barth (1849-1855), el explorador francés Henri Duveyrier. en 1859-1862, y los exploradores alemanes Gustav Nachtigal (1869-1875) y Gerhard Rohlfs (1862-1878).

Después de la ocupación militar del Sahara por las distintas potencias coloniales europeas, se llevaron a cabo exploraciones más detalladas y, a finales del siglo XIX, se conocían las principales características del desierto. Las actividades políticas, comerciales y científicas que comenzaron en el siglo XX aumentaron considerablemente el conocimiento del Sahara, aunque grandes extensiones del desierto siguen siendo remotas.


Tifariti fue originalmente un campamento nómada temporal situado cerca de un oasis y una ciudad estacional para los saharauis que han dominado la región desde la época medieval. Posteriormente, los españoles se asentaron en la zona y la utilizaron como campamento militar. La ciudad fue abandonada en gran parte por su población en 1976 debido a la guerra con Marruecos. Tifariti ha sido un lugar de muchas batallas, especialmente durante la Guerra del Sahara Occidental. Ambos bandos lo utilizaron como campamento militar en diferentes momentos de la guerra. La ciudad fue bombardeada por la Real Fuerza Aérea de Marruecos en agosto de 1991, pocos días antes de la proclamación del alto el fuego, destruyendo la mayoría de los edificios. Ahora, la ciudad está en reconstrucción.

Debido al clima desfavorable y la inestabilidad política de la región, Tifariti no es un destino preferido. La ciudad tiene algunos edificios administrativos y un hospital. La mayoría de los edificios construidos entre 1989 y 1991 con ayuda extranjera en preparación para un referéndum y el regreso de los refugiados saharauis fueron destruidos por la Real Fuerza Aérea de Marruecos en 1991. Desde la proclamación del alto el fuego, el gobierno ha trabajado continuamente para establecer y mejorar el infraestructura.


Sáhara Occidental, Atlas catalán - Historia

Exploración 3: Tombuctú

La sal viene del norte, el oro del sur y la plata del país de los hombres blancos, pero la palabra de Dios y los tesoros de la sabiduría solo se encuentran en Tombuctú.

Un viejo proverbio de África Occidental

Preguntas Esenciales

  1. ¿Qué causó el declive de Tombuctú?
  2. ¿Cuándo fue descubierta Tombuctú por los europeos?
  3. ¿Cómo influyó el Islam en el desarrollo de Mali y de Tombuctú?

En la imaginación popular, Tombuctú es la parte más remota y aislada del mundo. Pero hace 500 años, Tombuctú era la legendaria ciudad de oro. Era un punto de tránsito y un centro financiero y comercial para el comercio a través del Sahara. Dominaba el comercio del oro. Era un lugar de misterio y riquezas lejanas.

Tombuctú se fundó en 1080 y en 300 años se había convertido en uno de los puntos comerciales más importantes de la época. Tombuctú fue un influyente centro intelectual islámico, una ciudad cosmopolita y multicultural de comercio y aprendizaje y la segunda corte imperial más grande del mundo.

Cuando gran parte de Europa estaba luchando para salir de la Edad Media, el emperador de Tombuctú estaba haciendo construir mezquitas impresionantes, y miles de eruditos de lugares tan lejanos como la India islámica y la España morisca estaban estudiando en la ciudad.

Detalle de un mapa catalán del siglo XIV que muestra a Mansa Musa, rey de Tombuctú, sosteniendo una pepita de oro que ofrece a un comerciante musulmán que se acerca en camello.

Atlas catalán, Bibliotheque Nationale, París

Entonces era una ciudad de 100.000 habitantes y tan rica que incluso los esclavos estaban decorados con oro. En 1324, un rey de Mali, Mansa Musa, viajó con una caravana de cien camellos que llevaban 300 libras de oro cada uno (lo que equivale quizás a 135 millones de dólares en la actualidad).

La leyenda de su riqueza quedó registrada en mapas, en particular el Atlas catalán de 1375, que mostraba a un gobernante africano entronizado como un monarca europeo con una corona en la cabeza y un orbe y un cetro en la mano.

Tan recientemente como en 1963, un famoso historiador británico Hugh Trevor-Roper dijo: “Quizás en el futuro, habrá algo de historia africana que enseñar. Pero en la actualidad no hay ninguno. Solo existe la historia de los europeos en África. El resto es oscuridad.

Detalle de un mapa, Guinea propiamente dicha, sin incluir toda África, sino solo la parte conocida por los geógrafos como Baja Etiopía). Nuremberg: Homannianorum Heredum, 1743.

Crédito: División de Geografía y Mapas, Biblioteca del Congreso

Trever-Roper estaba equivocado. Tombuctú fue una vez un centro de religión, cultura y aprendizaje, así como una encrucijada comercial en la ruta de las caravanas transaharianas. Situada en el punto estratégico donde el Sahara toca el río Níger, era la puerta de entrada de los productos africanos con destino a los comerciantes del Mediterráneo, las cortes de Europa y el mundo islámico en general. Participaba en un próspero comercio de oro, sal y esclavos. Cuando el Renacimiento apenas se movía en Europa, los eruditos errantes se sintieron atraídos por los manuscritos de Tombuctú desde el norte de África, Arabia e incluso Persia.

En 1591, los soldados marroquíes invadieron y saquearon Tombuctú, poniendo fin a la grandeza de la ciudad y tomando a miles de habitantes como esclavos. Cuando los europeos descubrieron Tombuctú, los palacios de sus reyes y otros edificios hermosos se habían convertido en polvo.

Recursos
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Los siguientes enlaces están organizados por temas.

La historia

  • Tombuctú, la edad de oro
    http://www.historychannel.com/classroom/unesco/timbuktu/goldenage.html
  • En el borde de Tombuctú
    http://www.npr.org/programs/re/archivesdate/2003/may/mali/
  • Amenazas a la supervivencia de Tombuctú
    http://www.historychannel.com/classroom/unesco/timbuktu/threats.html
  • Tombuctú
    http://whc.unesco.org/sites/119.htm
  • Tombuctú:
    http://fp.thesalmons.org/lynn/wh-timbuktu.html
  • Tombuctú: ciudad de leyendas
    http://news.bbc.co.uk/1/hi/world/africa/1911321.stm
  • Timbuctoo el Misterioso
    http://www.manntaylor.com/timbuctoo.html

Mansa Musa, el rey de Malí

  • Mansa Musa y su peregrinaje a la Meca
    http://www.blackhistorypages.net/pages/mansamusa.php
  • Mansa Musu y el Imperio Songhai
    http://www.princetonol.com/groups/iad/lessons/middle/mansa.htm
  • Mali
    http://www.geographia.com/mali/
  • Djenne, Malí
    http://www.sacredsites.com/africa/djenne.html
  • Imperios del Sudán Occidental
    http://www.metmuseum.org/toah/hd/sghi/hd_sghi.htm
  • Imperio de Ghana
    http://www.metmuseum.org/toah/hd/ghan/hd_ghan.htm

Guinea propiamente dicha, sin incluir toda África, sino sólo la parte conocida por los geógrafos como Baja Etiopía). Nuremberg: Homannianorum Heredum, 1743.

Crédito: División de Geografía y Mapas, Biblioteca del Congreso

Este mapa del siglo XVIII muestra claramente el cambio en el comercio y los viajes que se había producido en 1743.

En lugar de ser vista como parte de un continente más grande, África Occidental se presenta con un enfoque en las rutas marítimas que habían reemplazado a las rutas terrestres de caravanas hacia el área.


Una selección de hallazgos excavados de Essouk-Tadmekka, incluidos fragmentos de cerámica vidriada (entre los que se encuentra una lámpara de aceite), cuentas de piedra y piedras semipreciosas, Malí.

“Empiezas a darte cuenta de que excavaron un fragmento de porcelana de China, cristalería de Siria y Egipto, y terracota de toda esta extensa red interregional. Entonces fue cuando comencé a armar esta narrativa más grande ".

Kathleen Bickford Berzock

En 1324, el rey de África Occidental Mansā Mūsā se embarcó en una peregrinación desde su imperio de Mali a La Meca. Su viaje del Hajj de un año es legendario por su pura decadencia y su demostración de riqueza sin complejos: acompañando su desfile de 8.000 cortesanos y 12.000 esclavos había 100 camellos, cada uno cargado con hasta 300 libras de oro puro. Cuando pasó por El Cairo, aparentemente Mūsā les dio tanto oro a los funcionarios reales locales que depreció su valor en Egipto.

El renombre de Mūsā es evidente en el exquisito Atlas catalán, un mapa de seis paneles del siglo XIV que detalla las rutas comerciales y marítimas medievales. Un retrato prominente lo muestra con una corona dorada y sosteniendo un orbe dorado, el pie de foto adjunto dice, en parte, “Este rey es el gobernante más rico y distinguido de toda esta región debido a la gran cantidad de oro que se encuentra en sus tierras. . "

Virgen y Niño, ca. 1275-1300, Francia, marfil con pintura.

Esta pequeña imagen es un rastro de una narrativa precolonial vital que se ha olvidado en gran medida con el tiempo: que el África occidental medieval tenía una reputación mundial como una región de considerable riqueza y desempeñó un papel importante en la configuración de las economías y la producción cultural en el extranjero durante siglos. Esta noción, según Kathleen Bickford Berzock, Directora Asociada de Asuntos Curatoriales del Block Museum of Art, es “una revelación para la gente. Que el período medieval es historia europea, o que África estaba aislada y desconectada de las economías y tendencias globales antes del contacto europeo, esas son ideas realmente resistentes pero equivocadas ".

Berzock ha pasado los últimos siete años organizando un espectáculo monumental que destaca el pasado cultural medieval de África Occidental, específicamente entre los siglos VIII y XVI. La exibición Caravanas de oro, fragmentos en el tiempo: arte, cultura e intercambio en el África sahariana medieval representó la primera gran exposición museística de este tipo, que reunió los restos materiales de este influyente comercio y obras de arte medievales de tres continentes. Muchos objetos ilustraron las altas habilidades técnicas de los artesanos africanos, como un elefante de bronce fundido de Nigeria y raras piezas de joyería de oro excavadas en todo el Sahara. Posteriormente, la exposición viajó al Museo Aga Khan de Toronto y al Museo Nacional Smithsonian de Arte Africano en Washington, D.C.

Es un estereotipo desafortunado y omnipresente que el Sahara es una extensión vacía, demasiado dura para que la vida prospere. Lejos de estar desolado, el desierto subtropical más grande del mundo estuvo plagado de movimiento durante la era medieval, con diferentes grupos étnicos que se comunicaban a través de la lengua común del árabe. Las caravanas de camellos viajaron grandes millas mientras transportaban bienes como vidrio, cobre, latón y cerámica, soportando tormentas de arena y escasez de agua en el camino. Los comerciantes pasaban por concurridos centros comerciales como Gao y Tadmekka en Mali y Sijilmasa en Marruecos y también llenaban los barcos que se enviaban a lo largo del río Níger.

Estas rutas transsaharianas fueron impulsadas en gran medida por el valor del oro puro de los depósitos en la región histórica de Sudán occidental, que abarca los imperios de Ghana, Mali y Songhai. Con la demanda de material precioso procedente de tierras lejanas, estos complejos cruces alimentaron una economía global. Llegaron hasta el mar Mediterráneo y las rutas levantinas, conectando finalmente con la antigua Ruta de la Seda. En las rutas de regreso a África, productos como conchas de cauri se trasladaron al sur desde el Océano Índico y las cuentas de vidrio llegaron del Mediterráneo. Un artefacto raro en exhibición que ejemplifica el alcance de esta red fue un pequeño fragmento de porcelana vidriada con celadón. Encontrado en Tadmekka, originalmente era parte de un cuenco de la dinastía Song producido en la provincia de Jiangxi, en el sureste de China.


Administración del Sáhara Occidental

Marruecos controla el 75% del Sáhara Occidental, pero el Frente Polisario reconoce a Brahim Ghali como presidente. En 1976, el Frente creó la República Árabe Democrática del Sahara (RASD) y estableció un gobierno durante el exilio en Argelia. Ghali fue elegido presidente de la RASD en 2016 tras la muerte de Mohamed Abdelaziz Ezzedine. Es un líder militar experimentado que estuvo entre los miembros fundadores del Frente Polisario y lideró la resistencia contra la ocupación española del Sahara Occidental.


Actualizado 2021

La Carretera Atlántica N1 por la costa de & # 8216Western Sahara & # 8217 a Mauritania es sencilla y segura y esencialmente una continuación de Marruecos. Más aquí.

Muchos mapas actuales, entre ellos Google Maps, identifican un territorio llamado & # 8216Western Sahara & # 8217. El borde punteado a lo largo de su borde norte da una pista de que no existe un país real llamado & # 8216Western Sahara & # 8216.
los mapa a la izquierda se dibujó para mi guía de Marruecos Overland 3 y muestra cómo esta área se divide en el mundo real.

A finales de 2020, justo antes de las elecciones, Estados Unidos dio el paso inusual de ser el primer país en reconocer la soberanía marroquí sobre su territorio sahariano occidental. Esto podría sacudir, o agitar, las cosas en la región. Artículo interesante. En 2021, la nueva administración en los EE. UU. Puede revertir esta decisión.

¿Qué significa todo esto para el viajero del desierto?
Puede viajar fácilmente por el N1 totalmente sellado Ruta atlántica en el Sahara Occidental controlado por Marruecos a Mauritania sin problemas salvo algunos puntos de control y donde una ficha (haga clic para descargar la plantilla) es útil. El combustible se descuenta al sur de Tan Tan y estaciones de combustible son bastante frecuentes en el desierto entre las principales ciudades de El Aaiún y Dakhla.

`Orígenes de & # 8216Western Sahara & # 8217

La antigua colonia de Sahara español, (izquierda) fue cedida por España a favor de Marruecos y Mauritania en 1975. Esto fue en contra de los deseos de los indígenas Saharaui (& # 8216 saharauis & # 8217) población y su Frente Polisario que había estado haciendo campaña por la independencia desde la década de 1960. Unos meses después, el Saharaui Democrático Árabe República (RASD) fue declarada por el Polisario.

Michael Mercer & # 8217s 1975 libro, Sahara español describe la geografía y la historia de la región, y Esqueletos en el Zahara es otro buen set de lectura en la zona. John Lodwick & # 8217s pomposo y enrevesado La costa prohibida (1956), lo es menos.

En 1979, Marruecos se había anexado el oeste rico en recursos del territorio al que había reclamado durante mucho tiempo. Como resultado de eso, estalló una guerra con Argelia (aliada de Mauritania durante un tiempo), quienes afirmaron apoyar a los saharauis y a la RASD.

En 1991, la ONU negoció un alto el fuego y planes para un referéndum para decidir el futuro del territorio. Las bases de la MINURSO todavía están repartidas por todo el territorio (un mapa de la MINURSO de 2014). Pero para entonces Marruecos había poblado su parte del territorio con marroquíes del norte para ganar cualquier referéndum que, de todos modos, se ha pospuesto repetidamente desde entonces. Hoy en día, El Aaiún tiene una población de unas 200.000 personas, la mayoría de ellos norteños que se benefician de los subsidios del & # 8216 territorio fronterizo & # 8217.

Es & # 8217s & # 8216Maur I tania. Maur mi tania es una palabra antigua para el Magreb o África del Norte.

Mientras tanto, Marruecos comenzó a construir una serie de bermas defensivas, extendiéndose en oleadas sucesivas más al sur (arriba, buena información aquí), hasta que en 1987 el actual muro militarizado de 1500 km de largo o Berma dividió el territorio longitudinalmente, como una moderna Gran Muralla China. El lado atlántico - dos tercios del territorio - se conoce como Marruecos & # 8217s Provincias del Sur. Al este de la Berma hasta la frontera con Mauritania se encuentra el Zona Franca del Polisario (PFZ), apenas subdesarrollada, apenas ocupada y apoyada por Argelia, que también alberga muchos campos de refugiados saharauis en la frontera alrededor de la cercana Tinduf.

En los mapas de Google, puede ver que la Berma corta una esquina del noroeste de Mauritania durante unos 50 km (izquierda), dividiendo la PFZ en dos regiones. No todos los mapas que se muestran en esta página muestran con precisión esta delimitación, y quién sabe si se trata de una antigua & # 8216 línea de avance & # 8217 de la Berma que actualmente no está tripulada. Es casi seguro que está minado. Sea lo que sea, obliga a los saharauis de la ZFP a atravesar territorio mauritano en las cercanías de Bir Mogrein cuando quieren llegar desde Tinduf y la ZPF del norte, donde se encuentra el organismo administrativo de la RASD, al sector sur menos poblado. Se puede especular que los mauritanos toleran estos tránsitos siempre que los saharauis no mauritanos (étnicamente moros, de todos modos) permanezcan al norte de una determinada zona, tal vez bastante al norte de Zouerat. Más al sur, se oye que la & # 8216 frontera ferroviaria & # 8217 latitudinal entre la PFZ y Mauritania es respetada por el ejército y la policía de ambos lados, aunque se dice que los nómadas saharauis pasan estacionalmente por la frontera y regresan.

Viajes por el interior es mucho menos común. Un par de carreteras y pistas conducen a minas, pequeños asentamientos saharauis y Bases militares marroquíes incrustado a lo largo de la berma minada y patrullada. Acérquese con Google sat y podrá ver estas instalaciones con claridad. Viajamos en esta área en 2019 (debajo, muy lejos de la Berma) y hay & # 8217 incluso una guía francesa que enumera rutas (arriba a la derecha). Pero el paisaje bastante aburrido y el riesgo de minas terrestres cuando se aleja de pistas muy transitadas desanima a la gente. Vea esto, resumido en el cuadro de la izquierda.

El Rally Dakar (abajo) solía correr desde Smara o Guelta Zemmour en Marruecos, cruzando brevemente la PFZ y hacia el norte de Mauritania, pero desde al menos 2002 los turistas no pueden cruzar la Berma, antes con la menor dificultad a lo largo de la pista principal que une Guelta Zemmour con Bir. Mogrein.

Un par de viajeros han atravesado la esquina sureste de PFZ & # 8217, que es utilizada por los lugareños como un atajo entre Nouadhibou y Zouerat para evitar el Dunas de Azzefal (izquierda). Pero como extranjero, una vez que te hayas dado cuenta o llegues a Zug, es posible que te escolten a través de un par de bases de la ONU al noreste de Arounit, cerca de la frontera con Mauritania y al sur de Zouerat.
En el PFZ puede encontrar Español más comúnmente hablado que el francés, y se dice que puede arreglárselas sin visa o carta de invitación, usar ouguiya mauritana y comprar combustible argelino barato.
Un informe de 2017 del área.


Riqueza inimaginable

La exhibición está destinada a desacreditar los estereotipos sobre África, dijo Bickford Berzock. Si bien los historiadores académicos han documentado ampliamente la importancia de África en el mundo medieval, el continente a menudo se ve como un remanso en la imaginación del público. Las incursiones posteriores de las potencias colonialistas, que despojarían a África de personas y recursos, borraron gran parte de la rica cultura e historia que la precedieron.

"Nos dice mucho sobre el mundo en el que vivimos hoy para comprender la larga historia de intercambio e interacción a escala global", dijo Bickford Berzock a WordsSideKick.com. "También ayuda a la gente a pensar en la historia de África antes de la participación occidental en cosas como la trata de esclavos en el Atlántico".

Mansa Musa pone cara al fenómeno. El gobernante del imperio de Mali, tenía el control total de la producción de oro de la región, y el oro de Mali era el oro más puro y buscado del día, dijo Bickford Berzock.

"Es difícil imaginar que alguien tenga ese tipo de riqueza hoy", dijo, "Básicamente, acceso ilimitado a la riqueza".


De aquí a Tombuctú: mito y realidad en los confines del mundo

Un mapa antiguo del desierto del Sahara con "Timbuctoo" ubicado en el extremo sur.

Nicholas Belton /iStockphoto.com

Tombuctú evoca imágenes de largas caravanas de camellos en el borde del Sahara sembrado de arena, una lejanía tan legendaria que la antigua ciudad sigue siendo sinónimo del fin de la tierra.

La ciudad puede parecer una fábula, pero el conflicto en curso en Mali la ha puesto en el centro de atención. Las fuerzas gubernamentales francesas y malienses capturaron Tombuctú esta semana de manos de los rebeldes islámicos que, según informes, quemaron una biblioteca que contenía manuscritos invaluables antes de huir.

Entonces, ¿cómo llegó Tombuctú a simbolizar los espacios en blanco de nuestra imaginación?

Durante siglos, fue una encrucijada comercial entre Europa y Oriente Medio, y más tarde un puesto de avanzada que conectaba la costa de África occidental con el interior del continente, en gran parte inexplorado (por los europeos, al menos).

Incluso la ortografía del lugar se ha sumado a la mística. Apareció como "Tenbuch" en el Atlas catalán (1375) y desde entonces se ha traducido de diversas formas como "Thambet", "Timbuctoo" y "Timbuktoo". En los documentos oficiales producidos por el gobierno de Francia, el antiguo maestro colonial de Malí, a menudo se escribe "Tombouctou".

También aparece con frecuencia en la cultura popular, en todo, desde bolsas de mensajero hasta restaurantes y una adaptación televisiva de los años 70 ampliamente criticada de obras del autor Kurt Vonnegut Jr. Incluso fue una parada en el ferrocarril subterráneo de Nueva Jersey.

La ubicación de Tombuctú en la cúspide del duro Sahara es una de las razones de la fascinación duradera, dice Robert Launay, profesor de antropología en la Universidad Northwestern. La región se llama Sahel, que en árabe significa costa, porque se pensaba que el Sahara era un mar.

Una representación en el Atlas catalán (1375) muestra a Mansa Musa, un rey de Malí del siglo XIV, sosteniendo una pepita de oro y con una corona de estilo europeo. Wikimedia Commons ocultar leyenda

Una representación en el Atlas catalán (1375) muestra a Mansa Musa, un rey de Malí del siglo XIV, sosteniendo una pepita de oro y con una corona de estilo europeo.

"Tombuctú se encuentra en la extensión hacia el norte de la región del Sahel y también en la parte más al norte de donde fluye el río Níger", dice. "Era el puerto de entrada a través del desierto al norte de África. Hubo comercio por el río Níger hasta Tombuctú y luego un comercio de caravanas a través del desierto".

Pero la ciudad era más que un simple punto de transbordo: era un importante centro de aprendizaje, lo que, según Launay, hace que la noticia de la destrucción de la biblioteca en Tombuctú por la retirada de los rebeldes sea aún más devastadora.

"Los monumentos se pueden reconstruir, pero la biblioteca, por otro lado, conserva una gran cantidad de manuscritos islámicos que es realmente el tesoro más grande e irremplazable", dice.

La antigua Tombuctú también tenía dos cosas que el resto del mundo quería: sal y oro.

Si bien la sal de roca era un bien valioso para los comerciantes africanos, lo que interesaba a los europeos era el oro. Y un rey de Malí del siglo XIV llamado Mansa Musa les dio a los árabes y europeos la primera idea de cuánto oro podría tener Tombuctú.

Musa pasó por El Cairo en 1324 de camino a La Meca, y su séquito se extendió por tanto oro que, según los informes, su precio en Egipto se desplomó durante la próxima década. Tombuctú se hizo conocido como una especie de El Dorado del Viejo Mundo, dice Shobana Shankar, profesor visitante de historia en la Universidad de Georgetown.

Esa impresión fue alimentada por Leo Africanus, un moro español que viajó mucho por el noroeste de África con su tío diplomático y escribió un libro basado en sus viajes llamado Descripción de África.

Llegó a Tombuctú alrededor de 1510 en la cúspide de la ciudad. Según Shankar, Africanus la describió como "una ciudad espléndidamente diseñada, una ciudad donde los musulmanes se sentirían cómodos no solo comerciando sino donde los inmigrantes podrían querer establecerse".

Tombuctú se consideró una vez tan remota que la Societe de Geographie, con sede en París, ofreció 10.000 francos al primer no musulmán que llegara a la ciudad e informase. Chris Kocek / iStockphoto ocultar leyenda

Tombuctú se consideró una vez tan remota que la Societe de Geographie con sede en París ofreció 10,000 francos al primer no musulmán que llegara a la ciudad e informara.

Launay dice que Tombuctú se convirtió en una ciudad de la imaginación: "Estaba en una parte de África que era remota e inaccesible hasta el punto de que realmente había una competencia por quién llegaría primero y viviría para contarlo".

El explorador francés René Caillie ganó el premio, literalmente, en 1828. La Societe de Geographie, con sede en París, ofreció 10.000 francos al primer no musulmán que llegara a Tombuctú e informase. Caillie logró colarse en la ciudad disfrazada de comerciante musulmana. Su rival por el premio, el escocés Alexander Gordon Laing, supuestamente llegó a Tombuctú dos años antes, pero fue asesinado misteriosamente en algún momento durante su regreso.

Pero la ciudad que el francés vio de incógnito no se parecía en nada a la que describió Africanus, dice Shankar.

Caillie "estaba bastante decepcionada", dice. Encontró gente pobre viviendo en las calles y de otra manera "no pudo encontrar evidencia del tipo de esplendor sobre el que Leo Africano había escrito".

Ese informe simplemente se sumó al misterio, señala Shankar. "La gente se pregunta qué pasó con Tombuctú, y esa es una pregunta a la que muchos historiadores del siglo XX y XXI han prestado atención".

Lo que más probablemente sucedió fue la competencia. "Tombuctú se destaca en la fascinación europea, pero había muchas ciudades africanas islámicas dinámicas en este período de tiempo", dice.

Cuando se descubrieron el oro y la plata en el Nuevo Mundo, los días de Tombuctú como centro de comercio estaban contados, dice Launay.

"Entonces, el oro de África Occidental dejó de ser estratégico", dice. "La esclavitud desvió el comercio de África hacia el Océano Atlántico en lugar de hacia el desierto".

Hoy en día, incluso el comercio de la sal está desapareciendo. "En estos días", dice Launay, "la mayoría de los africanos occidentales no dependen de la sal gema del Sahara. Obtienen sal industrial barata de la misma manera que nosotros obtenemos sal industrial barata".


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