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Ira Aldridge


Ira Aldridge nació en Nueva York el 24 de julio de 1807. Su padre, un ministro de la iglesia, lo envió a la African Free School. Cuando era joven, Aldridge desarrolló un amor por el teatro. Consciente de que una carrera como actor en Estados Unidos sería difícil, decidió emigrar a Inglaterra. Obtuvo empleo como mayordomo de barco y llegó a Liverpool en 1824.

Aldridge apareció como Oroonoko en A Slave's Revenge en el Royal Coburg Theatre en octubre de 1825. Las críticas fueron variadas y aunque The Globe encontró su voz "distinta y sonora" Los tiempos El crítico se quejó de que no podía pronunciar correctamente el inglés "debido a la forma de sus labios".

Durante los siguientes años apareció en obras de teatro en Manchester, Sheffield, Halifax, Newcastle, Liverpool, Hull, Sunderland y Belfast. Después de su actuación en Othello en Scarborough fue descrito como "un actor de genio". También apareció en varios papeles blancos como Shylock, Macbeth y Richard III.

En 1833, los críticos de los periódicos comenzaron a hacer comentarios abiertamente racistas sobre Aldridge. Un crítico protestó "en nombre del decoro y la decencia" por la decisión de emparejar a Aldridge con la actriz Ellen Tree. Añadió que no le gustaba que Tree "fuera manoseado en el escenario por un hombre negro".

Como resultado de estos ataques, los teatros de Londres se negaron a contratarlo. Sin embargo, tenía una gran demanda en el teatro provincial y un periódico describió su actuación como Otelo como tan buena que sólo podría "ser igualada por muy pocos actores de la actualidad".

Frustrado por estar en la lista negra de Londres, decidió dejar Inglaterra y apareció en los escenarios de Bruselas, Colonia, Basilea, Leipzig, Berlín, Dresde, Hamburgo, Praga, Viena, Budapest, Danzig, San Petersburgo, Moscú y Múnich. Mientras estaba en Rusia, se convirtió en uno de los actores mejor pagados del mundo cuando recibió £ 60 por cada actuación. Un crítico ruso afirmó que las noches en las que vio a Othello, Lear, Shylock y Macbeth de Aldridge "fueron sin duda las mejores que he pasado en el teatro".

Ira Aldridge murió mientras estaba de gira en Polonia el 7 de agosto de 1867.


Cuota

A medida que comenzamos a celebrar algunos de nuestros actores e historias favoritos de Black Shakespeare, recuerde que estos son solo un puñado de personas increíbles y obras de teatro dignas de elogio. También compartiremos enlaces a otros sitios con gran información. ¡Te animamos a que sigas descubriendo y compartiendo tus favoritos!

Se piensa que Ira Aldridge es el primero, o al menos uno de los primeros, grandes actores negros de Shakespeare. Nacido en 1807 en la ciudad de Nueva York, era hijo de padres libres, aunque la esclavitud todavía era legal en el estado de Nueva York. La historia cree que su padre quería que se convirtiera en predicador, pero después de unos años de asistir a la African Free School, Aldridge cogió el gusanillo de la actuación. Su primer papel de Shakespeare fue probablemente Romeo en Romeo y Julieta. Es posible que haya actuado en el African Grove Theatre de Nueva York, pero no hay registros de él allí como actor.

Aldridge zarpó hacia Europa a la edad de 17 años. Había experimentado el racismo actuando en los Estados Unidos y sabía que tendría más posibilidades de convertirse en un actor respetado en otros lugares. Comenzó a actuar en los escenarios de Londres poco después de llegar y rápidamente ganó popularidad, recorrió Europa y se convirtió en uno de los actores mejor pagados en ese momento. Encontró el éxito interpretando papeles en obras de Shakespeare como Othello, Shylock y Aaron. Aldridge soportó más racismo cuando interpretó al lado de Ellen Tree, una actriz blanca, en Othello en Covent Garden. Los críticos en ese momento estaban divididos sobre si era un "genio" o no. En ese momento, era costumbre que los actores blancos se pusieran la cara negra para interpretar al personaje africano de Othello, una práctica que sería completamente inapropiada hoy. Debido al alboroto que causó un verdadero hombre negro que interpretaba a Otelo y una mujer blanca que interpretaba a Desdémona, se canceló la ejecución de la obra. Pero no detuvo a Aldridge. Interpretó muchos papeles de Shakespeare, como Macbeth y King Lear, y actuó en Dublín, Bath, Edimburgo y muchas otras ciudades famosas del Reino Unido. También viajó a países de Europa del Este como Rusia, Serbia y Polonia.

Aldridge ganó muchos elogios, como la Cruz Dorada de Leopoldo del Zar de Rusia y la Cruz de Malta de Suiza, y es el único afroamericano que tiene una placa de bronce en el Teatro Conmemorativo de Shakespeare en Stratford-upon-Avon. (¡Puede verlo hoy!) Aldridge murió a la edad de 60 años, de una infección pulmonar, mientras estaba en Polonia. Nunca regresó a Estados Unidos.

Aldridge fue citado diciendo: "El verdadero sentimiento y la expresión justa no se limitan a ningún clima o color".


Ira Aldridge, actor y activista

Ira Aldridge fue uno de los actores de Shakespeare más famosos del siglo XIX. Nacido en Nueva York, Aldridge alcanzó su mayor fama en Europa, donde encontró oportunidades profesionales que no existían para los actores negros en Estados Unidos. Este cartel de 1857 que se muestra a continuación anuncia un compromiso de Aldridge en el Theatre Royal en Newcastle, Inglaterra, en el que interpretó tres papeles de su extenso repertorio, Othello, Shylock en El mercader de Veneciay Gambia en El esclavo.

Un cartel para Ira Aldridge en OTELO y El esclavo en el Theatre Royal.
Colección del Museo Nacional Smithsonian de Historia y Cultura Afroamericana.

A principios de la década de 1820, Aldridge actuó en Nueva York con el African Theatre de William Brown, la primera compañía de teatro afroamericana. Luego viajó a Inglaterra, donde en 1833 se convirtió en el primer actor negro en interpretar a Othello en los escenarios de Londres. Aldridge pasó el resto de su vida recorriendo Gran Bretaña, Europa y Rusia, y se convirtió en ciudadano británico en 1863. Usó su posición en el escenario para hablar en contra de la esclavitud y abogar por la igualdad racial.

El verdadero sentimiento y la justa expresión no se limitan a ningún clima o color.

Ira Aldridge Actor y defensor de la justicia racial

Historia de la semana

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Retrato de Ira Aldridge vestido como Othello, c. 1830, óleo sobre lienzo de Henry Perronet Briggs (c. 1791 & # 82111844). Galería Nacional de Retratos, Institución Smithsonian. Haga clic en la imagen para ver la pintura completa.
Esta semana & # 8217s introducción es James Shapiro & # 8217s headnote a la selección en Shakespeare en América: una antología desde la revolución hasta ahora.

Nacido como esclavo en Kentucky en 1814, William Wells Brown escapó a la libertad a los veinte años y se convirtió en un destacado abolicionista, historiador, escritor de viajes y novelista (su Clotel fue la primera novela publicada por un afroamericano). Brown viajó a Gran Bretaña en 1849 y, después de la aprobación de la Ley de esclavos fugitivos al año siguiente, que lo puso en riesgo de ser capturado y re-esclavizado, permaneció allí escribiendo y dando conferencias hasta 1854 (cuando se compró su libertad). Mientras estaba allí, vio al gran actor negro, Ira Aldridge, interpretar tanto a Othello como a Hamlet. Brown recordó esa experiencia una década después en El hombre negro, sus antecedentes, su genio y sus logros (1862).

Aldridge, quien nació y se educó en la ciudad de Nueva York, se fue a Inglaterra cuando era adolescente para buscar oportunidades que se les niegan a los actores negros en Estados Unidos. Pensó que sería útil promocionarse a sí mismo como nacido en África (una invención, junto con algunas otras anécdotas biográficas inventadas que aparecieron en Aldridge & # 8217s ghostwritten Memoria y se repiten en el bosquejo de Brown & # 8217s). Aldridge interpretó por primera vez a Otelo en el escenario de Londres en 1825. Algunos críticos británicos tenían dificultades con la idea de que un hombre negro interpretara a Shakespeare (un crítico de la Veces se quejó de que era & # 8220 absolutamente imposible & # 8221 para Aldridge pronunciar el idioma correctamente & # 8220 debido a la forma de sus labios, & # 8221, mientras que uno para el Ateneo objetó a una Desdemona blanca & # 8220 siendo manoseada & # 8221 en el escenario por un actor negro). Aldridge pronto se estableció como un actor popular de Shakespeare en Gran Bretaña y en el continente, agregando a su repertorio las partes de Richard III, King Lear, Macbeth y Shylock (que, según señaló un crítico ruso, actuó con simpatía como & # 8220an explotado, judío despreciado & # 8221 que era & # 8220 el portador del dolor y la tragedia de su pueblo perseguido & # 8221).

Aldridge murió en 1867, poco antes de regresar a los Estados Unidos y finalmente tocar en Othello allí.

Notas: Marrón & # 8217s El hombre negro, sus antecedentes, su genio y sus logros contiene otros cincuenta y seis perfiles biográficos de figuras tan prominentes como Toussaint L & # 8217Ouverture, Alexandre Dumas, Phillis Wheatley y Frederick Douglass. Su relato del amotinado Madison Washington fue un Historia de la semana selección.

Roscius fue un actor cómico romano notablemente popular en el siglo I a.C., cuyo nombre se convirtió en un epíteto para muchos actores exitosos. El actor británico Edmund Kean, mencionado por Brown, fue recordado durante mucho tiempo por su debut en Drury Lane en 1814 como un Shylock más villano y menos cómico en Shakespeare & # 8217s El mercader de Venecia. Su hijo, Charles, también fue un destacado actor de Shakespeare.

Esta selección se puede fotocopiar y distribuir para uso educativo o en el aula.

Al mirar por encima de las columnas de Los tiempos, una mañana, vi que se anunciaba bajo el título de & # 8220Amusements, & # 8221 que & # 8220Ira Aldridge, la africana Roscius & # 8221 iba a aparecer en el personaje de Othello, en la célebre tragedia de Shakspeare con ese nombre. y, habiendo deseado durante mucho tiempo ver a mi compatriota sable, decidí asistir de inmediato. Aunque las puertas habían estado abiertas poco tiempo cuando llegué al Royal Haymarket, el teatro donde se iba a realizar la función, la casa estaba bien llena, y entre el público reconocí los rostros de varias personas distinguidas de la nobleza, el el más conocido de los cuales fue Sir Edward Bulwer Lytton, el renombrado novelista & # 8212 su figura pulcra, recortada, el pelo recogido a la última moda & # 8212 parecía como si acabara de salir de una caja de música. Es un gran amante del drama y tiene un teatro privado en uno de sus asientos de campo, al que a menudo invita a sus amigos y los presiona en los diferentes personajes.

A medida que se acercaba el momento de que se levantara el telón, era evidente que la casa iba a estar & # 8220 atascada & # 8221. Stuart, el mejor Iago desde los días de Young, en compañía de Roderigo, subió al escenario tan pronto como el se levantó la cortina verde. Iago miró al villano y lo actuó según la más alta concepción del personaje. La escena cambia, todas las miradas se vuelven hacia la puerta derecha, y truenos de aplausos saludan la aparición de Otelo. El señor Aldridge es de estatura mediana, y parecía tener unas tres cuartas partes de africano; tiene un rostro agradable, una estructura bien formada y me pareció el mejor Otelo que había visto en mi vida. Cuando Iago comenzó a trabajar en sus sentimientos, los ojos del moro destellaron fuego y, más adelante en la obra, parecía el mismísimo demonio de la desesperación. Cuando agarró al engañador por el cuello y exclamó: & # 8220 ¡Villano! asegúrate de probar que mi amor es falso: asegúrate de eso & # 8212 dame la prueba ocular & # 8212 o, por el valor de mi alma eterna, es mejor que hayas nacido perro, Iago, que responder a mi ira despierta, & # 8221 la El público, con un impulso, se puso de pie en medio del más salvaje entusiasmo. Al final del tercer acto, Otelo fue llamado ante el telón y recibió el aplauso de la multitud encantada. Observé el semblante y cada movimiento de Bulwer Lytton con casi tanto interés como el del moro de Venecia, y vi que nadie parecía estar más complacido que él. La noche siguiente fui a presenciar su Hamlet y me sorprendió encontrarlo tan perfecto en eso como lo había sido en Otelo, porque me habían hecho creer que este último era su mayor personaje. Toda la corte de Dinamarca estaba ante nosotros, pero hasta que las palabras, & # 8220 & # 8217 & # 8217 No es solo mi manto de tinta, buena madre & # 8221, cayeron de los labios del Sr. . La voz era tan baja, triste y dulce, la modulación tan tierna, la dignidad tan natural, la gracia tan consumada, que todos se rindieron silenciosamente al delicioso encanto. Cuando Horatio le dijo que había venido a ver el funeral de su padre, la profunda melancolía que se apoderó de su rostro mostró el gran poder dramático del Sr. Aldridge. & # 8220 Te ruego que no te burles de mí, compañero de estudios, & # 8221 parecía salir de lo más íntimo de su alma. La animación con la que se iluminó su semblante durante el relato de Horacio sobre las visitas que el fantasma le había hecho a él y a sus compañeros era indescriptible. & # 8220 Ángeles y ministros de gracia nos defienden, & # 8221, cuando el fantasma apareció en la cuarta escena, hizo que toda la asamblea se estremeciera. Su interpretación del & # 8220Soliloquy on Death, & # 8221, del que Edmund Kean, Charles Kemble y William C. Macready han cosechado inmaculados laureles, fue uno de sus mejores esfuerzos. Lo leyó infinitamente mejor que Charles Kean, a quien había escuchado en & # 8220Princess, & # 8221, pero unas noches antes. Los vigorosos arranques del pensamiento, que en medio de sus dolores personales surgen con tan hermosa y sorprendente rapidez de la siempre despierta mente del filósofo humanitario, se entregan con ese énfasis variable que caracteriza al delineador veraz, cuando exclama: & # 8220 ¡Fragilidad, tu nombre es mujer! & # 8221 En la segunda escena del segundo acto, al revelar a Guildenstern la melancolía que se apodera de su mente, las hermosas y poderosas palabras con las que Hamlet explica sus sentimientos se vuelven muy efectivas en Mr. Aldridge & Representación # 8217s: & # 8220Este excelente dosel, el aire, el valiente o & # 8217 firmamento cambiante, este majestuoso techo trasteado con fuego dorado. . . . ¡Qué trabajo es un hombre! ¡Qué noble de razón! ¡Qué infinitas facultades! en forma y conmovedor ¡qué expresivo y admirable! en acción, ¡qué parecido a un ángel! ¡Qué parecido a un Dios! En la última escena del segundo acto, cuando la imaginación de Hamlet, influenciada por la entrevista con los actores, sugiere a su rica mente tantas reflexiones elocuentes, el señor Aldridge entra de lleno en el el espíritu de la escena, se calienta, y cuando exclama, & # 8220 ahogaría el escenario con lágrimas, y abriría el oído general con horribles palabras, & # 8212 enloquecería a los culpables y espantaría a los libres, & # 8221 es muy efectivo y cuando esta calidez se convierte en un paroxismo de rabia, y él llama al Rey & # 8220 ¡Maldito villano obsceno! ¡Un villano sin remordimientos, traicionero, lujurioso y sin bondad! & # 8221 arrastra a la audiencia con él y provoca un merecido aplauso. El alma ferviente y la imaginación inquieta, que siempre se agitan en el fondo de la fuente y envían burbujas brillantes a la parte superior, encuentran un reflejo resplandeciente en la superficie animada de la cara coloreada del Sr. Aldridge. Pensé que Hamlet era uno de sus mejores personajes, aunque luego lo vi en varios otros. El Sr. Aldridge es originario de Senegal, en África. Sus antepasados ​​fueron príncipes de la tribu Foulah, cuyos dominios estaban en Senegal, a orillas del río de ese nombre, en la costa occidental de África. A esta orilla uno de nuestros primeros misioneros encontró su camino y se hizo cargo del padre de Ira, Daniel Aldridge, con el fin de capacitarlo para la obra de civilizar y evangelizar a sus compatriotas. El padre de Daniel, el príncipe reinante, era más ilustrado que sus súbditos, probablemente a través de la instrucción del misionero, y propuso que los prisioneros tomados en la batalla debían ser intercambiados y no, como era costumbre, vendidos como esclavos. Este deseo interfirió con las nociones y los privilegios de su tribu, especialmente sus principales jefes y una guerra civil se desataba entre la gente. Durante estas diferencias, Daniel, entonces un joven prometedor, fue llevado a los Estados Unidos por el misionero y enviado a Schenectady College para recibir las ventajas de una educación cristiana. Tres días después de su partida, la tormenta revolucionaria que se avecinaba estalló abiertamente y el príncipe reinante, defensor de la humanidad, fue asesinado.

Daniel Aldridge permaneció en América hasta la muerte del jefe rebelde, que había encabezado la conspiración, y reinó en lugar del príncipe asesinado. Durante el intervalo, Daniel se había convertido en ministro del evangelio y todas las clases lo consideraban un hombre de habilidades extraordinarias. Sin embargo, deseaba establecerse a la cabeza de su tribu, poseer su derecho de nacimiento y promover la causa del cristianismo entre sus compatriotas. Para ello regresó a su país natal, llevándose consigo una joven esposa, una de su propio color, con quien acababa de casarse en América. Tan pronto como Daniel apareció entre la gente de su padre asesinado, los viejos desacuerdos revivieron, estalló la guerra civil, el africano ilustrado fue derrotado, apenas escapó de la escena de la lucha con su vida y durante algún tiempo no pudo salir del país, que fue visto por numerosos enemigos ansiosos por su captura. Transcurrieron nueve años antes de que la familia proscrita escapara a América, durante todo el tiempo que permanecieron ocultos en las cercanías de sus enemigos, soportando vicisitudes y privaciones que bien pueden imaginarse, pero no es necesario describirlas.

Ira Aldridge nació poco después de la llegada de su padre a Senegal y, a su regreso a Estados Unidos, este último estaba destinado a la iglesia. Muchos padres blancos han & # 8220faltado & # 8221 en vano para su hijo una vocación similar, y las mejores intenciones se han visto frustradas por una predilección temprana bastante en una dirección opuesta. Bien podemos dar cuenta de la elección del padre en este caso, como de acuerdo con sus propias aspiraciones y podemos imaginarnos fácilmente su decepción al abandonar toda esperanza de ver a uno de su sangre y color siguiendo especialmente al servicio de su gran Maestro. El hijo, sin embargo, empezó a mostrar su preferencia temprana y su máxima pasión. En el colegio le otorgaron premios a la declamación, en los que se destacó y allí su curiosidad se avivó por lo que escuchó de las representaciones teatrales, que le contaron. encarnado todas las buenas ideas ensombrecido en el idioma que leyó y memorizó. Se convirtió en el deseo de su corazón ser testigo de una de estas actuaciones, y ese deseo pronto logró gratificarlo, y finalmente se convirtió en candidato a la fama histriónica.

A pesar del progreso que Ira había logrado en el aprendizaje, ninguna de las cualidades de la mente podía compensar, a los ojos de los estadounidenses, el tono oscuro de su piel. El prejuicio imperante, tan fuerte entre todas las clases, estaba en su contra. Esto provocó su traslado a Inglaterra, donde ingresó en la Universidad de Glasgow y, con el profesor Sandford, obtuvo varios premios y la medalla de composición latina.

Al dejar la universidad, el Sr. Aldridge inmediatamente comenzó a prepararse para el escenario, y poco después apareció en varios personajes de Shaksperian, en Edimburgo, Glasgow, Manchester y otras ciudades provinciales, y poco después apareció en las juntas directivas de Drury Lane y Covent. Jardín, donde fue estampado el & # 8220African Roscius. & # 8221 El Horarios semanales de Londres dijo de él, & # 8220Mr. Ira Aldridge es una mulata morena, de pelo lanudo. Sus rasgos son capaces de una gran expresión, su acción es desenfrenada y pintoresca, y su voz clara, plena y resonante. Sus poderes de declamación enérgica son muy marcados, y toda su actuación parece impulsada por una corriente de sentimiento de peso y vigor no despreciables, pero controlado y guiado de una manera que muestra claramente al actor como una persona de mucho estudio y gran talento. habilidad escénica. & # 8221 El Crónica de la mañana registró su & # 8220Shylock & # 8221 como una de las & # 8220 mejores piezas de actuación que una audiencia de Londres había presenciado desde los días del anciano Kean. & # 8221


Hija de Otelo

En 1896, una cantante de ópera de treinta y seis años llamada Luranah Aldridge viajó a Alemania para prepararse para las representaciones de "Ring of the Nibelung" de Wagner en el Festival de Bayreuth. Decenas de jóvenes cantantes habían hecho ese viaje antes que ella: trece años después de la muerte de Wagner, Bayreuth se había convertido en la cumbre del mundo de la ópera. Aldridge, sin embargo, era de raza mixta: nativa de Inglaterra, era hija de un afroamericano y un sueco. Se podría haber esperado que el casting de un intérprete no blanco en la saga nórdica-teutónica de Wagner suscitara oposición, dado el notorio racismo del compositor y muchos de sus seguidores, sin embargo, una guía avanzada del festival de 1896 trata a Aldridge simplemente como una novedad prometedora:

Un nombre que bien puede sonar de manera extraña en los oídos incluso de los amantes del arte más observadores es el de Luranah Aldridge, quien cantará una de las ocho Valkyries. De Luranah Aldridge no se puede decir que no viniera de lejos, como es oriunda de África. Es hija del trágico africano Ira Aldridge y estudió canto en Alemania, Inglaterra y Francia, y ha aparecido con gran éxito en óperas y conciertos fuera de Alemania. Ella es elogiada por poseer una verdadera voz de contralto con un amplio rango. En el transcurso del festival habrá la oportunidad de poner a prueba estas afirmaciones.

La cantante se enfermó durante los ensayos y no actuó ese verano. A pesar del aliento de Cosima Wagner, la viuda del compositor, Aldridge desapareció de la vista. Algunas obras de referencia la mencionan de otra manera, ha desaparecido del registro histórico.

No hace mucho, me topé con el pasaje citado anteriormente y decidí que la aparición de un cantante mestizo en Bayreuth seis décadas antes de que Grace Bumbry rompiera oficialmente la barrera del color, en 1961, era un misterio que valía la pena explorar. Hurgué en archivos, juntando fragmentos de una vida olvidada. Pronto me di cuenta de que no podía entender a Luranah sin entender a su extraordinario padre. Ira Aldridge, un neoyorquino que se mudó a Inglaterra cuando era un adolescente, alcanzó una inmensa fama en la Europa de mediados del siglo XIX, hipnotizando a reyes, emperadores y, al parecer, a Richard Wagner con sus interpretaciones de Shakespeare. Ahora es mucho más oscuro, aunque una dramatización de su vida, realizada por Lolita Chakrabarti, ganó atención en Londres el año pasado y llegará a St. Ann's Warehouse en marzo. En los últimos años, el académico Bernth Lindfors ha publicado una biografía del actor en dos volúmenes y ha compilado un libro de ensayos sobre él, revelando las paradojas de un hombre que falsificó su biografía, jugó con el público y socavó los supuestos raciales de su época. . Lindfors llama a Aldridge "el hombre negro más visible en un mundo blanco a mediados del siglo XIX". Tres de sus hijos eran músicos. La música debió parecerle el próximo mundo para que el clan Aldridge lo conquistara.

Los líderes del movimiento New Negro de principios del siglo XX se enorgullecían del hecho de que un artista negro había traspasado las ciudadelas de la cultura europea. Langston Hughes y James Weldon Johnson celebraron a Ira W. E. B. Du Bois lo incorporó al Décimo Talento, esa compañía de individuos excepcionales que llevarían a la población negra a la salvación. Es cierto que el éxito de Aldridge hizo poco por cambiar la dinámica fundamental del odio racial. Incluso si sus interpretaciones de Shakespeare, o, para el caso, el canto de Wagner de su hija, hicieron momentáneamente que los blancos reconsideraran sus ideas sobre la inferioridad de otras razas, la epifanía no se mantuvo. Aún así, carreras tan singulares demuestran lo que es posible, incluso si sigue siendo improbable. Mirando los rostros de Ira y Luranah, ves algo más que talento: sientes una imperiosa incredulidad en lo que pasa por la realidad.

Los afroamericanos que cruzaron el Atlántico en el siglo XIX se encontraron en un mundo notablemente menos hostil. El racismo se extendió por todos los sectores de la sociedad e infectó a las mentes más elevadas de la época, sin embargo, la animadversión contra las personas de color carecía de la crueldad sancionada por el estado de su equivalente estadounidense, al menos en suelo europeo. La esclavitud fue abolida en todo el Imperio Británico en 1833 Prusia prohibió la servidumbre en 1807. En teoría, uno podía ir a donde quisiera y hacer lo que quisiera. Los negros eran, en su mayor parte, curiosidades inofensivas; aquellos que mostraban distinción intelectual tendían a despertar asombro en lugar de resentimiento. Du Bois, nativo de Massachusetts, recordó que cuando fue a Berlín a estudiar economía política, en 1892, se sintió, por primera vez, verdaderamente libre. “Comencé a darme cuenta de que los blancos eran humanos”, dijo.

Ira Aldridge nació en Manhattan en 1807. Su familia pertenecía al mundo de los “cuasi-libres”, para tomar una frase del historiador John Hope Franklin. La esclavitud se estaba aboliendo gradualmente en Nueva York, pero la población negra estaba rodeada de restricciones similares a las de Jim Crow, en particular, límites drásticos a los derechos de voto. El padre de Aldridge, Daniel, trabajaba como vendedor ambulante y se desempeñaba como predicador laico en la Iglesia Episcopal Metodista Africana de Sion. Su madre, de quien casi no se sabe nada, se llamaba Luranah. La educación temprana de Aldridge tuvo lugar en African Free School, una red de escuelas creada por defensores de la esclavitud para educar a "los descendientes de una raza herida". Daniel Aldridge quería que su hijo fuera ministro, pero Ira se enamoró del teatro.

En su adolescencia, aprovechó una rara oportunidad. De 1821 a 1823, un empresario llamado William Brown dirigió el Teatro Africano, la primera compañía de teatro afroamericana. En el centro de Manhattan se presentaron producciones totalmente negras de "Richard III", "Othello" y otras obras de teatro. Brown no la pasó fácil: los vecinos se quejaron, la policía intervino, un competidor envió bandas de matones, y el editor del periódico Mordecai Manuel Noah, quien también resultó ser el sheriff de Nueva York, se burló del esfuerzo imprimiendo parodias en negro. dialecto. (Noah, en ese momento una de las pocas figuras judías en la política estadounidense, podría haber sabido mejor que no permitirse los estereotipos raciales). Aldridge desempeñó varios papeles y aparentemente participó en peleas callejeras que estallaron en respuesta a la empresa. La violencia presagió los disturbios anti-abolicionistas de 1834, que devastaron hogares, iglesias y negocios negros. Si Aldridge se hubiera quedado en Estados Unidos, su carrera como actor seguramente no habría ido a ninguna parte.

Aldridge llegó a Inglaterra con la ayuda de dos hermanos en funciones llamados Wallack. En mayo de 1825 debutó en Londres interpretando a Othello en el Royalty Theatre, un establecimiento de bajo perfil en el East End. Un crítico reprendió a este "Caballero de color recién llegado de Estados Unidos" por su entrega poco confiable del texto, pero concluyó que "su muerte fue sin duda una de las mejores representaciones físicas de angustia corporal que jamás hayamos presenciado". Aldridge tenía diecisiete años.

Un giro curioso impulsó su ascenso. A principios de los años veinte, Charles Mathews, un comediante inglés conocido por sus entretenimientos individuales, entró en contacto con James Hewlett, la estrella del Teatro Africano. Aunque Mathews nunca vio a la compañía en persona, hizo burlas en una exposición individual tremendamente exitosa, "Trip to America", en 1824. En una parodia, un actor negro pronunció una versión confusa de "Ser o no ser", cambiando la línea "al oponerse a acabar con ellos" a "por la zarigüeya acabar con ellos". En el relato de Mathews, cuando la audiencia escuchó esto, comenzó a gritar por la popular canción "Opossum Up a Gum Tree", que luego interpretó el actor. Como ha argumentado el erudito Marvin McAllister, el fenómeno emergente de la juglaría de la cara negra, que Mathews ayudó a inspirar, fue en parte un “asalto metafórico” a las aspiraciones de los actores negros.

Cuando Aldridge comenzó a actuar en el Royal Coburg Theatre más exclusivo, los clientes anticiparon una réplica del chapucero malapropista de Mathews. Un artículo proporcionó este adelanto: "Los perros, los caballos y los elefantes de teatro han fallecido; los de los monos parecen estar en declive, y ahora para una exhibición más monstruosa que el resto, vamos a ser tratados con un Actor negro, una sincera seriedad Tragedian africano. " En cambio, el público se encontró con un intérprete de habilidad y refinamiento. Lindfors sugiere que "se quedaron con una reprimida apreciación del virtuosismo negro". Aldridge cautivó a su público no con una voz rugiente o gestos salvajes, sino con un arco dramático cuidadosamente controlado. Su Otelo evolucionó gradualmente desde una fachada de compostura aristocrática hasta explosiones de sentimiento crudo.

De gira, a Aldridge le gustaba seguir a “Othello” con “The Padlock”, una comedia popular de finales del siglo XVIII que presentaba a un sirviente negro torpe, borracho, cantando y bailando llamado Mungo. Con esta yuxtaposición, propone Lindfors, Aldridge hizo que el público tomara conciencia de la artificialidad de los estereotipos, al mismo tiempo que complacía su —y el suyo— amor por el bajo humor. Más tarde incorporó "Opossum Up a Gum Tree" en "The Padlock", apropiándose de la apropiación de Mathews. Lindfors cree que Aldridge estaba participando en la subversión creativa, mientras que otros eruditos ven una capitulación mercenaria ante el mercado, en cualquier caso, el efecto debe haber sido vertiginoso.

Aldridge asumió otros papeles de piel oscura que eran populares en los escenarios europeos en ese momento. Entre ellos se encontraba Orinoco, un príncipe africano esclavizado que sufre en su amor por una mujer blanca ("No hay medio, sino la muerte o la libertad") Gambia, un esclavo que gana la libertad defendiendo a sus amos ("¡Libertad! Dame el idioma de los dioses, para decir que soy libre! ”) y una variedad de villanos empeñados en vengarse. El actor a veces reescribe sus partes para hacerlas más simpáticas o complejas. Cuando, en 1849, Aldridge interpretó a Aaron the Moor en una adaptación de "Titus Andronicus", un personaje impulsado por el odio se volvió virtuoso.

Dejando a un lado la entrega elegante, Aldridge no escatimó en el espectáculo, viajó de pueblo en pueblo en un carruaje elegante y se entregó libremente a las tonterías de las relaciones públicas. Comenzó a afirmar ser descendiente de una línea principesca de Fula, y en años posteriores difundió la ficción de que había nacido en Senegal. También se llamó a sí mismo el Roscio africano, en honor a un famoso actor de la antigua Roma. En 1825 se casó con Margaret Gill, de Yorkshire, pero había otras mujeres, todas aparentemente blancas, y cuatro de sus seis hijos, incluida Luranah, la futura cantante de Wagner, eran ilegítimos. En Estados Unidos, la vida privada de Aldridge habría sido tan poco común como la pública y mucho más peligrosa.

Un personaje tan extravagante no pudo evitar hacerse enemigos. En 1833, el Theatre Royal, en Covent Garden, le ofreció a Aldridge una pequeña edición de "Othello", y gran parte de la prensa londinense hizo un proyecto para derribarlo. los Figaro en Londres launched a breathtakingly vile campaign, promising to inflict on Aldridge “such a chastisement as must drive him from the stage he has dishonoured, and force him to find in the capacity of footman or street-sweeper, that level for which his colour appears to have rendered him peculiarly qualified.” los Ateneo was scandalized to see Ellen Tree, the Desdemona, “being pawed about” by a black man. Afterward, the Figaro boasted of having “hunted the Nigger from the boards.”

Even those who praised Aldridge almost always framed him in racial terms, as Lindfors’s citations of reviewers show. “Away flew all our pre conceived notions and prejudices,” one said. Another declared, “The only real difference between an African and a European, is in the colour of the skin. The mind, the soul, the heart, are the same.” In 1831, a young woman named Miss Smedley composed a poem in Aldridge’s honor:

O may thy tongue indeed prophetic be,
And England loose the chain of Slavery,
That long hath bound the Negro’s energy,
Then shall his mind be like his body—“Free!”

At times, Aldridge articulated a political agenda, saying that he wished to “assert the claims of my kind to equality of intellect and right feeling with the more favoured portion of the human race.” He was hardly a radical, though. As Lindfors notes, he “made a compelling case for both the abolition of slavery and the advancement of the colonial enterprise.” His Senegalese deception erased his American upbringing and cast him as an exotic, almost magical being.

After the Covent Garden setback, Aldridge retreated to the provinces, and in Ireland, among other places, he became a full-on star, his popularity only heightened by stories of Londoners’ disdain. (In the writings of Thomas Carlyle, among others, the Irish were considered just a step above blacks.) In a high-flown address at the end of one of his Dublin runs, Aldridge flattered his audience by characterizing them as freedom fighters: “Here the sable African was free (cheers) / From every bond, save those which kindness threw / Around his heart, and bound it fast to you.”

In 1835, seeking to maximize his mobility, Aldridge put together a solo entertainment that mixed lectures on drama, recitations of Shakespeare, commentary on racism, and popular songs. And he kept up his meta-racial games. In the same period, the American blackface entertainer Thomas Rice toured England with his notorious “Jim Crow” act back home, he bragged of having convinced the British of the inferiority of blacks. Aldridge promptly added a version of Rice’s routine to his one-man show. He also parodied parodies of himself, reciting Shakespeare in mangled English. His most provocative move was to answer blackface by putting on whiteface. His repertory included Richard III, Rob Roy, a Russian who disguises himself as a Moor, and, in one skit, a Bavarian maid.

Aldridge might have finished his career on the provincial circuit, but in 1852 he ventured out on a Continental tour, bringing with him a troupe of British actors. In Germany, he found himself the subject of mass adulation, with full houses greeting him in each town and critics vying with one another to invent superlatives. One critic suggested that Aldridge might be “the greatest of all actors.” Another said that “since the time of the ancient kings of the Athenian stage no one has seen anything like it.” Friedrich Wilhelm IV, the King of Prussia, conferred on Aldridge a Gold Medal for Art and Science Emperor Franz Josef of Austria gave him the Grand Cross of the Order of Leopold. Numerous other honors followed. His most impressive title was Chevalier Ira Aldridge, Knight of Saxony, and he did not hesitate to use it.

Richard Wagner, who idolized Shakespeare, was most likely an Aldridge admirer. In 1857, Aldridge went to Zurich, where Wagner was living, having taken refuge in the wake of the failed revolutions of 1848 and 1849. Wagner wrote to Mathilde Wesendonck, the muse of “Tristan und Isolde,” “Wednesday: Othello Ira Aldridge. Tickets to be booked in a timely fashion.” There is no reason to think that he did not go several of his Zurich associates were in attendance that night, including the leftist poet Georg Herwegh, who wrote a rave review. In the period of the Harlem Renaissance, the potential link between Aldridge and Wagner drew notice Langston Hughes, who once placed “Tristan” on a list of his favorite things, mentioned Wagner’s interest in his 1954 children’s book, “Famous American Negroes.”

“Wait–which is evidence and which is lunch?”

The German enthusiasm for Aldridge may seem strange, given the contemporary tendency to view nineteenth-century German culture as a continuous crescendo toward the racial hatred of the Nazi era. Indeed, the religiously based bigotry of prior eras was giving way to pseudo-scientific theories on the inequality of races, which Wagner helped to promote. Yet German thought contained other, more egalitarian strains, going back to Johann Gottfried Herder, who, in his “Negro Idylls,” of 1797, adopted the point of view of oppressed African peoples. Similar sympathies surfaced among the revolutionaries of 1848, more than a few of whom fled to America and became active in the abolitionist cause. Quentin Tarantino’s depiction, in his recent film “Django Unchained,” of an alliance between a German adventurer and a black American is not as absurd as audiences might assume.

Wagner’s own remarks about black people, as recorded in Cosima’s diaries, vacillate between disdain and a surprising sympathy. During the Anglo-Zulu War of 1879, he speaks admiringly of Cetshwayo, the Zulu leader, and announces that “the Zulus are also human beings like ourselves.” If only he had grasped the same about the Jews.In 1858, Aldridge went to Russia, where, unexpectedly, his fame reached its zenith. It’s difficult to judge Russian descriptions of his acting, since by this time he was performing with a troupe of Germans, who recited in German while he carried on in English. The spectacle must have been more visual than verbal. Nonetheless, Aldridge cast his usual spell, especially in progressive circles. One critic wrote, “From Othello is torn the deep cry, ‘Oh misery, misery, misery!’ and in that misery of the African artist is heard the far-off groans of his own people, oppressed by unbelievable slavery and more than that—the groans of the whole of suffering mankind.” When Aldridge played Shylock, he was understood to be creating a compound study in racial adversity:

Ira Aldridge is a mulatto born in America and feels deeply the insults levelled at people of another colour by people of a white colour in the New World. In Shylock he does not see particularly a Jew, but a human being in general, oppressed by the age-old hatred shown towards people like him, and expressing this feeling with wonderful power and truth. . . . His very silences speak.

Toward the end of his career, Aldridge began to escape the racial frame in which he had been confined. In the late eighteen-fifties, his Macbeth, which one critic described as a “terrible battle of noble-mindedness with the demon of ambition,” made a strong impression on Georg, the future Duke of Saxe-Meiningen, whose acting company decisively influenced late-nineteenth-century theatre. The French poet and critic Théophile Gautier saw Aldridge in the role of King Lear, and marvelled at the actor’s impersonation of old age. Errol Hill, in his 1984 book, “Shakespeare in Sable,” proposes that Aldridge deserves credit for introducing greater naturalism into the Victorian theatre.

Thanks to his European sojourns, Aldridge acquired enough wealth to buy a home in London near the Crystal Palace—on Hamlet Road, no less—and other property nearby. While Margaret, his first wife, underwent a physical decline, he formed a relationship with Amanda Brandt, a Swedish-born singer who shared his habit of self-aggrandizing fictions: she claimed, falsely, to be a baroness. They were married in 1865, a year after Margaret’s death.

Nearing the age of sixty, Aldridge had one more mighty gesture in mind. In the summer of 1867, while on tour in Poland, he negotiated terms for an American tour, which would have involved a hundred performances across the country, beginning at the Academy of Music, near Union Square. Sizable fees were set, although, Aldridge advised, “the expenses of the Baroness Aldridge would be borne by me.” Performing Shakespeare in post-Civil War America would almost certainly have stirred up more opposition than Aldridge had lately been accustomed to. “A novel sensation is in store for our politicians, humanitarians, ethnologists and critics,” the Veces said, seeming to sneer in anticipation.

A week before he was to sail, Aldridge fell fatally sick, possibly as a result of a lung condition. He died in Lodz on August 7, 1867, and was buried there, amid such pomp as befitted the first and last black Knight of Saxony.

Great performers are often poor parents, and it may not be a coincidence that only one of Aldridge’s children had a long and relatively happy life. Ira Daniel, his oldest, went to Australia, failed at acting, and descended into a life of crime. At the age of twenty-four, Ira Frederick, after showing promise as a pianist, composer, and conductor, flung himself from a window in a state of delirium. Amanda, a singer, composer, and teacher, was the survivor, finding a modest place in the London music scene. Her vocal students included Roland Hayes, Marian Anderson, and Paul Robeson—three history-making black performers of the early twentieth century.

The story of Luranah, Ira’s most gifted child, borders on tragedy. The best evidence of her life can be found in her sister’s papers, at Northwestern University. There is also a passage about her in Herbert Marshall and Mildred Stock’s 1958 biography of Ira, which draws on interviews with Amanda they call Luranah “a strong-willed, dominating and pleasure-loving woman.” She was born in 1860, attended a convent school in Ghent, and studied in London, Berlin, and Paris. Her early reviews were encouraging a Hamburg critic praised her “strong, darkly colored instrument, well developed in the lower register.” Charles Gounod, the renowned composer of “Faust,” recommended her effusively to Augustus Harris, the impresario of opera at Covent Garden: “Do you want to hear one of the most beautiful voices that exist? Very well! Give an audition to Mademoiselle Luranah Aldridge.”

Harris featured Luranah in a Grand Wagner Orchestral Concert at St. James’s Hall in 1893, and the same year cast her as one of the Valkyries in the “Ring.” She sang again in “Ring” cycles in London in 1898 and 1905. Elsewhere, she evidently essayed the bigger role of Erda, the earth goddess of the “Ring,” for the Aldridge collection contains a photograph of the Russian-born soprano Félia Litvinne, attired as Brünnhilde, with the inscription “à mon Erda.” In her own portraits, Luranah has no trouble adopting a grand pose, her head tilted back and her eyebrows imperiously arched.

At the end of the nineteenth century, there was no more powerful woman in music than Cosima Wagner, who had assumed the direction of Bayreuth after her husband’s death, in 1883. The illegitimate daughter of Franz Liszt and the leftist historian Marie d’Agoult, the Meisterin, as she was known, was a person of monumental will and fierce intelligence. George Eliot called her a genius, adding that Richard resembled a petty grocer. Yet Cosima was no less bigoted than her husband, and considerably more rigid in her artistic thinking.

Luranah auditioned for Cosima in late 1895 or early 1896, and was cast in that summer’s “Ring”—the first Bayreuth production of the cycle since the inaugural festival of 1876. Sometime in the spring, Luranah went to Bayreuth, to take part in rehearsals. When she fell ill, she repaired to a spa in Rupprechtstegen, not far from Bayreuth. It was an expensive place, for which Cosima probably paid the bill. Eva Wagner, one of Richard and Cosima’s children, wrote to her on May 30th, “Mama and we all were happy to get good news from you, and we hope that every day will be a progress! Mama spoke immediately to Mr. v. Gross, who surely meanwhile will have fulfilled your wish.” (Adolf von Gross was Bayreuth’s business manager.) The familiar tone of Eva’s note bears out Marshall and Stock’s claim that the singer became close to the Wagner family—indeed, that she stayed for a time in Wahnfried, the Wagner home.

The idea of a woman of color consorting with the Wagners is disorienting. By the end of the century, Bayreuth had become a gathering place for ultra-nationalists and philosophers of Aryan supremacy. Cosima had befriended Houston Stewart Chamberlain, whose 1899 best-seller, “The Foundations of the Nineteenth Century,” tells the story of Western civilization as the forward march of the Teutonic peoples. In early 1896, just when Luranah may have been living with the Wagners, Cosima responded to an outline of Chamberlain’s book with a string of comments, one of which said, “The Negroes have surprised me. But I am entirely prepared to be convinced.” She was apparently reacting to Chamberlain’s declaration that the Aryan peoples faced a “struggle for existence” with the Chinese and the Negroes, the latter being “considerably more dangerous” than the former. The presence of Luranah may have led Cosima to question, at least for a moment, one aspect of Chamberlain’s grotesque theory.Having recovered from her illness, Luranah inquired about singing at Bayreuth in 1897. In the Northwestern archive, I found a reply from Cosima herself, in the polished, slightly stilted English that she acquired in her schooling:

My dear Miss Aldridge, I am very sorry indeed to be obliged to tell you that our personelle is complete and that it is now too late to invite you to take a part in our performances. I am very sorry about it, but I was very glad to hear that you are well again and that you can use your fine voice. Only I would advise you to go to a good master in order to learn how to manage this fine voice, and not to destroy it before time. I should have been very glad to have seen you again, dear Miss Aldridge, I assure you, and with best wishes for you, my children and I send you kindest regards.

There is no other Wagner correspondence in the archive. Perhaps Luranah was offended at the notion that she needed further training. It’s possible, though, that Cosima had correctly identified a problem in Luranah’s technique, and that the singer had prematurely taken on heavier Wagnerian roles.

Luranah gave recitals in London until the First World War, her repertory ranging from lieder to chansons to parlor songs. Her programs were pointedly diverse, not unlike the ones that her father had created in his “Lecture in Defense of the Drama”: on one occasion, Wagner’s “Schmerzen,” from the “Wesendonck Lieder,” gave way to Amanda’s “Three African Dances.” But her health problems intensified, and after the war she became bedridden with rheumatism. Her sister looked after her devotedly. When, in 1921, W. E. B. Du Bois invited Amanda to attend the Second Pan-African Congress, she answered, “As you know, my sister is very helpless. . . . I cannot leave for more than a few minutes at a time.”

On November 20, 1932, at the age of seventy-two, Luranah Aldridge committed suicide by taking an overdose of aspirin. She was buried in a public section of Gunnersbury Cemetery, in London. On a recent visit there, I went in search of her grave, but could find no headstone. Watching the cemetery keeper dust off old records, I had the sense that no one had gone looking for her in a long time.

The first half of the Aldridge family saga is a triumph—a solitary, idiosyncratic triumph, but a triumph all the same. If the African Roscius did nothing to halt the radicalization of racism in the course of the nineteenth century, he provided glimpses of another world, stage fantasies of a future redistribution of power. His achievement loomed over subsequent generations of African-American performers black acting companies in New York, Philadelphia, St. Louis, and Baltimore adopted the name Aldridge Players or Aldridge Dramatic Club. In 1930, Paul Robeson assumed Ira’s mantle by playing Othello in the West End Amanda Aldridge was in attendance, and gave Robeson the gold earrings that her father had worn as Othello. Thirteen years later, as if completing Ira’s intended arc, Robeson appeared in “Othello” on Broadway.

As for Luranah, she offers a glimpse of a world that never was: one in which a black singer overcame late-nineteenth-century prejudice and established herself at the Wagner festival. What would have happened if she had sung that summer, before an audience that included George Bernard Shaw, Diaghilev, Renoir, Colette, Mahler, and Albert Schweitzer? Would there have been an outcry from right-wing factions? Would Bayreuth have earned praise from progressives? Might she have returned in bigger roles? As it was, history followed its seemingly inevitable course. In 1908, Eva Wagner, Luranah’s former friend, married Houston Stewart Chamberlain, the beady-eyed Aryan philosopher. She was present when Hitler first visited Bayreuth, in 1923. When she died, in 1942, her coffin was draped in a Nazi flag, and Hitler sent a wreath.

There is a curious epilogue to the tale of the first black Wagnerian. In 1936, Du Bois travelled to Germany on a grant from the Oberlaender Trust, his stated aim being to study industrial education, although he also wished to compare German racism with its American counterpart. A longtime Wagner fan, Du Bois included Bayreuth on his itinerary, attending performances of “Lohengrin” and the “Ring.” Here is another disorienting picture: the author of “The Souls of Black Folk” visiting the Wagner temple, amid the trappings of Hitler’s pseudo-Wagnerian regime.


Channeling a Breaker of Barriers

LONDON — The story is gripping. It is the mid-1820s, and a young black American actor improbably moves to London while still a teenager, tours the provinces and gets his big break a few years later, when he is asked at the last minute to replace Edmund Kean as Othello at Covent Garden in 1833. Can he overcome the innate prejudice of his fellow actors, the public and the critics? Will he succeed?

His name was Ira Aldridge, and when the British actor Adrian Lester was asked, way back in 1998, to do an informal reading of some writings about Aldridge, he was astonished by the story.

“Have you ever heard of Ira Aldridge?” Mr. Lester asked his wife, Lolita Chakrabarti, an actress and writer, when he got home. It turned out to be a leading question. The outcome was “Red Velvet,” written by Ms. Chakrabarti, starring Mr. Lester and directed by Indhu Rubasingham, which opens at St. Ann’s Warehouse in Brooklyn for a monthlong run on March 25, after two sold-out seasons at the Tricycle Theater in northwest London.

“An early instinct told her,” Mr. Lester, 45, said in an interview at the Tricycle late last month. “She knew there was a story there.”

Ms. Chakrabarti had to cling tenaciously to that belief. Until the Tricycle took on “Red Velvet,” she wrote and rewrote the play for more than a decade, meeting with rejection every step of the way. After the play’s October 2012 opening, it won numerous awards for Ms. Chakrabarti and Mr. Lester and rapturous reviews. “A cracker of a play: gripping, intelligent and passionate,” Sarah Hemming wrote in The Financial Times. “History springs into startlingly vigorous life,” Kate Bassett wrote in The Independent on Sunday.

But just before it finally was produced, Ms. Chakrabarti, 44, said she had been about to give up on the project entirely.

“I was really discouraged by the lack of encouragement,” she said by telephone. “So many people had said no that I began to think, ‘Maybe we are wrong, and it’s really not brilliant.’ And when it then went so well, I thought, ‘How random it all is.’ ”

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Bored between acting jobs, Ms. Chakrabarti had been looking for a writing project. Her imagination, she said, was immediately fired by what Mr. Lester told her.

“Now everything is online and cataloged, but at the time it was pre-Internet, so you had to trawl around bookshops and write letters to libraries, and phone them long distance, and then they would fax you lists of playbills and letters and illustrations,” she said. “I found a biography, then some material on the period at a black bookshop on a trip to Los Angeles. The more I read, the more I felt that his history and story were so important and significant. I couldn’t believe that no one, even real theater buffs, had heard of him.”

Aldridge is an anomaly in theater history: a black actor — and an American — who achieved mainstream success in grand Shakespearean roles at a time when no black actor had ever been seen on the stage of a major London theater, and who went on to win considerable renown in Europe, honored with titles and medals by crowned heads of state.

Feeling that the sweep of the narrative was a broad, encompassing social and political history as well the actor’s personal story, Ms. Chakrabati thought it should be a film. She wrote a detailed treatment, but no producer would take the bait. Discouraged, she abandoned the project.

“But Ira stayed with me, kept knocking on the door,” she said. “In 2000, I was working at the National Theater, in a play Indhu was directing, and I told her about Ira. She said, ‘Write it as a play, it will be quicker.’ ” Ms. Chakrabarti paused. “And we are still friends.”

Quicker it was not. On and off, between acting jobs and other projects, Ms. Chakrabarti wrote and rewrote the play, showing Mr. Lester and Ms. Rubasingham every draft.

There was a lot to get in. Aldridge’s Covent Garden debut in 1833 coincided with the abolition of slavery in the British colonies, and the heightened debate over the decision. His performances in “Othello,” well received by the audiences, were vilified by critics after two shows, the management closed the theater, and Aldridge never appeared again on a mainstream London stage. Until he died at 60, in Poland, he toured Europe relentlessly, becoming something of a celebrity in Eastern Europe and Russia.

Eventually, Ms. Chakrabarti decided to focus on Aldridge’s big break, his chance to play “Othello” at Covent Garden, and the repercussions of those performances. This central section is framed as a flashback, bookended by scenes of an older, unwell, irascible Aldridge, as he prepares for the title role of “Lear” in Poland.

“The commitment and dedication of an actor who is freelance, that moment when you get your chance and it makes or breaks you — I thought, that would really affect your whole life,” Ms. Chakrabarti said, adding that in the process of distilling the story, she had discarded numerous characters and events that she had originally thought essential.


Renowned Actor Ira Frederick Aldridge Gets His Start at the African Grove Theatre

Ira Frederick Aldridge is today remembered as one of the most renowned actors of the nineteenth century, one of the highest-paid actors of his time, and the first Black American to establish an acting career in another country. Although the venerable Shakespearean performer and tragedian spent most of his life overseas, Aldridge in fact got his start as an actor at the African Grove Theatre in Greenwich Village.

Ira Aldridge as “Othello,” 1887. Photo courtesy of the NYPL Digital Archives.

Ira Frederick Aldridge was born in New York on July 24, 1807. At the time, slavery was still legal in the state, but both of Aldridge’s parents, Daniel and Luranah Aldridge, were free. Aldridge’s father worked as a straw merchant and a lay preacher, and hoped that his son would also develop a religious career. The family resided in proximity to Greenwich Village’s “Little Africa,” which for much of the 19th century was was the largest and most important African American community in New York, centered around today’s Minetta Lane and Minetta Street.

Aldridge studied in the neighborhood’s African Free School starting around the age of thirteen for about two years. The first school for Black students in America, the African Free School was founded over three decades before — on November 2, 1787 — in Lower Manhattan by the New-York Manumission Society and founding fathers Alexander Hamilton and John Jay. The institution prepared the city’s Black students, many of whom were the children of enslaved people, to enter the public school system. A number of renowned figures were students here, including the abolitionist, educator, orator, and Greenwich Village resident Henry Highland Garnet.

Ultimately consisting of seven schools, the third African Free School was located in Greenwich Village, at 120 West 3rd Street, then known as Amity Street. According to his biographer, Bernth Lindfors, Aldridge graduated from the school’s Mulberry Street location, which was constructed in 1820. It is likely that he previously attended African Free School No. 1 on William Street, or a separate church school. While here, Aldridge received awards for his oratory skills.

“The History of the New-York African Free Schools,” 1830. Photo courtesy of NYPL Digital Collections.

From a young age, Aldridge was completely captivated by the theater. los Memoir and Theatrical Career of Ira Aldridge, the African Roscius, quoted by Lindfors, reveals:

“His first visit to a theatre fixed the great purpose of his life, and established the sole end and aim of his existence. He would be an actor. He says at this hour that he was bewildered, amazed, dazzled, fascinated, by what to him was splendour beyond all that his mind had imagined, and mimic life so captivating, that his own real existence would be worthless unless he in some way participated in such imitations as he witnessed.”

Soon Aldridge began performing with the African Company/African Grove Theatre in the early 1820s. The troupe was founded by William Alexander Brown, a pioneering Black actor and playwright who had learned about different types of theater while traveling extensively as a ship’s steward. Upon Brown’s return to New York City, he bought a house on 38 Thompson Street and began the African Company.

The Company members would meet and perform in the building’s back yard, until they began receiving what were undoubtedly racist complaints from the neighbors, and the police forced them to move. Brown shifted the Company north to Bleecker and Mercer Streets, but soon found it was too far from his core audience, and so returned to Mercer and Houston Street. Brown’s African Grove Theatre was located near the Park Theater, which served white audiences and with which it often competed. The African Grove Theatre put on both Shakespearian plays and original works, and Aldridge’s first role with the organization was Rolla from Pizarro.

Devastatingly, the African Company and the African Grove Theatre were disbanded in 1823, as a result of both financial distress and discriminatory city intervention. While the theater and company was not the first attempt to create a Black theater within New York City at this time, Grove is remembered as the most financially successful.

The African Grove Theatre poster, 1821. Photo courtesy of NYPL Digital Collections.

Like most Black actors of his time, Aldridge was sometimes treated with great hostility from white audiences and managers, and denied access to a number of roles because of his race. He decided to travel to Europe to pursue his acting career, and in 1824, at the age of seventeen, he sailed to England. Here he enrolled at the University of Glasgow, and found work performing in traditionally Black roles. On October 10, 1825, he debuted as the first Black actor at the Royal Coburg Theatre in London as Prince Oroonoko of Africa in The Revolt of Surinam.

Aldridge went on to tour the United Kingdom, and was perhaps best known for his Shakespearean roles such as Othello, Shylock, Macbeth, and King Lear. In 1833, when Edmund Kean collapsed and died in the middle of an OTELO run, Aldridge was called to take his place. En OTELO, arguably Aldridge’s greatest role, he broke barriers playing opposite white actresses, which would have been unthinkable in almost any American theater at the time. Though critics objected to this and other performances, frequently using racist rhetoric, Aldridge continued to tour and grow his reputation. In 1852, he embarked on his first European tour, and five years later conducted a series of highly-regarded shows in St. Petersburg, Russia.

Throughout his life, Aldridge was also an avid abolitionist. He contributed financially to the cause and even paid for the freedom of enslaved people himself. He also incorporated songs of freedom into his work.

Ira Aldridge as “King Lear,” 1850-1959. Photo courtesy of NYPL Digital Collections.

Aldrige’s first wife, Margaret Gill, died in 1864, after which Aldridge married Amanda von Brandt of Sweden. Together, the couple had three children. On August 7, 1867, at the age of sixty, Aldridge passed away and was buried Lodz, Poland, where he received a state funeral.

Over the course of his career, Aldridge received a number of honors including Switzerland’s White Cross. The Ira Aldridge Memorial Chair at the Shakespeare Memorial Theatre in Stratford-upon-Avon, England, and a theater at Howard University, are named in his honor. His legacy as a boundary-breaking Black actor, theater artist, and abolitionist made an impact internationally, reverberating far beyond the Greenwich Village neighborhood from which he emerged.

To learn more about Little Africa, the African Free School, the African Grove Theatre, and other African American History sites in our neighborhoods, check out our Civil Rights and Social Justice Map.


The Past Uncovered: Ira Aldridge

“Aldridge has nothing in common with those theatrical personalities from the West who visited us in recent times…He concentrates only on the inner meaning of his speech. He does not bother either about the majestic stride, but moves completely naturally, not like a tragedian, but like a human being.”

Ira Aldridge: The Negro Tragedian by Herbert Marshall and Mildred Stock

Ira Aldridge was born in 1807 in New York City. As a young performer, he witnessed the demise of The African Company and the difficulties Black classical actors faced in America including violence. With “hope his skin color would not prove an insurmountable barrier to his advancement,” Aldridge set sail for England, and a career on the European stage.

Over time, Aldridge played major roles across Europe in Paris, Munich, Prague, Vienna, Budapest, Constantinople, and Warsaw, portraying almost all of Shakespeare’s great leading roles including Othello, Hamlet, King Lear, Richard III, and Shylock.

Despite his success, Aldridge still faced numerous hurdles due to his race. Although Aldridge called Europe home, he yearned to return to the United States, especially after the end of Civil War seemingly opened the door for him to return. That dream would not come true, and he died while in Poland on the stage at the age of 60.

Ira Aldridge made history by setting the standard of Othello being played by a Black actor.


Aldridge, Ira

Born a free black in New York City, Ira Aldridge traveled to London at the age of seventeen to pursue a theatrical career. When he died fifty years later, he was known throughout Britain, Europe, and Russia as the greatest actor of his time.

Aldridge attended the African Free School in New York and possibly performed with the African Theatre of lower Manhattan before he left for England as a steward to the actor James Wallack. His first London stage appearance took place in 1825 at the Coburg Theatre, primarily a house for melodrama, where in a six-week season he performed five leading parts, including the title role of Oroonoko in Thomas Southerne's play and Gambia in The Slave, a musical drama by Thomas Norton.

Six years of touring followed in the English provinces, in Scotland, and Ireland. The title role in Shakespeare's OTELO and Zanga the Moor in Edward Young's The Revenge were added to his repertoire. Aldridge also excelled as Mungo, the comic slave in Isaac Bickerstaffe's musical farce The Padlock, which was often billed as an afterpiece to Othello. In consequence, Aldridge was later compared to the great eighteenth-century English actor David Garrick, who was equally renowned in both tragedy and comedy.

Having exhausted the number of acceptable black characters in dramatic literature, Aldridge began to perform traditionally white roles such as Macbeth, Shylock, Rob Roy from Walter Scott's novel, and Bertram in the Rev. R. C. Maturin's Bertram, or, The Castle of Aldobrand. He received high praise in the provincial press, being referred to as "an actor of genius" and "the perfection of acting."

By this point he was only twenty-four, and he set his heart on performing at a major London theater. His opportunity came in 1833, when the leading English actor Edmund Kean collapsed while playing Othello at the Covent Garden theater. Despite resentment from several London papers, Aldridge accepted the role, which he played to public, though not critical, acclaim.

After further provincial traveling, Aldridge at forty-five began touring in Europe, concentrating on performing Shakespeare. To his repertory of Othello, Macbeth, y El mercader de Venecia he had added King Lear, Hamlet, Richard III, and Aaron the Moor in an edited version of Titus Andronicus. He played in bilingual productions, speaking English himself while the rest of the cast spoke their native language. These tours were largely successful and brought him considerable fame many honors were conferred on him by ruling houses. "If he were Hamlet as he is Othello, then the Negro Ira Aldridge would [be] the greatest of all actors," wrote a German critic. The Moscow correspondent for the French publication Le Nord praised Aldridge's "simple, natural and dignified declamation … a hero of tragedy speaking and walking like a common mortal."

Aldridge was invited to perform Othello in 1858 at the Lyceum Theatre in London, and in 1865 at the Haymarket, winning a favorable press on both occasions. He was thinking of returning to the United States when he died in 1867 of lung trouble while on tour he was buried in L ó dz, Poland.

Aldridge was twice married and raised four children, three of whom were professional musicians. In addition, his daughter Amanda taught voice production and diction.


Amanda Ira Aldridge was the youngest daughter of famous actor Ira Frederick Aldridge, who was born in New York City and who made a career as a Shakespearean actor on the world stages of England, Europe, and United States. He is one of the only African American actors to be honored at the Shakespeare Memorial Theatre, Stratford-upon-Avon. The success of his career on the stage was beneficial in helping his daughter, Amanda, develop a career in performing as well.

Amanda Ira Aldridge was born in 1866 in the U.K. and lived until age 89, becoming a famous opera singer in Europe. Being a singer of mixed race, (African American and Swedish/Caucasian), and with her family background in the performing arts, she was provided with the opportunities to both obtain an education at the highest level and to have the experiences that she needed to establish a solid career. Aldridge studied voice at the Royal College of Music and performed and taught throughout her life. Throughout her career, she was driven to explore the importance to her ties to African American culture through composition. Aldridge was as a pivotal performer for African American classic songs in this time period.

After studying with Jenny Lind (known as the “Swedish Nightingale”) and George Henschel, Amanda made her career creating and composing art songs that often contained poetry by African American poets. Her most famous work was Three African Dances for piano, which was inspired by West African Drumming. All of her compositions were under a pen name “Montague Ring,” which was an association to her father’s acting career. This was the beginning of sharing African American culture between London and the U.S., more specifically, Harlem. Many students that eventually appeared on U.S. stages had Aldridge as their teacher among her students were Marian Anderson and Paul Robeson.

Later, Amanda Ira Aldridge turned to Tin Pan Alley to compose music of broader varieties. She was heavily influenced by her parents, who exposed her to a wide pan of diversity. Although it was uncomfortable for her, having been given her European background, Amanda explored world outside of classical music in the U.S. and sought to compose art songs that gave voice to African Americans. She understood that her father had been exposed to an unbalanced playing field in his career, as well as racial bias. Minstrel songs and slave songs were an outlet that he used in advance his career, and this history is reflected through Amanda.

-Eliana Barwinski (Christie Finn, ed.)

This biographical essay is made possible because of the Song of America Initiative for African-American Classic Song, a collaboration between the Hampsong Foundation and Dr. Scott Piper’s Winter 2016 course “The Art Songs of African American Composers” at the University of Michigan in Ann Arbor.


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